Brexit : L’UE met en garde contre de « graves conséquences » si le Royaume-Uni invoque l’article 16

Maroš Šefčovič affirme que Bruxelles n’a vu aucune concession de la part de la partie britannique dans le différend sur le protocole de l’Irlande du Nord.

La Grande-Bretagne et l’UE semblent au bord d’une guerre commerciale après que Bruxelles a accusé Boris Johnson de manquer de sincérité dans les négociations sur l’avenir de l’Irlande du Nord et a averti des « conséquences graves » si Downing Street suspendait l’accord post-Brexit.

Au sortir de sa dernière réunion tendue avec le ministre britannique du Brexit, le commissaire européen Maroš Šefčovič a déclaré que, malgré les tentatives de Bruxelles de trouver un compromis, « nous n’avons vu aucun mouvement du côté britannique ».

Les deux parties sont enfermées dans des discussions depuis trois semaines sur les changements à apporter au fonctionnement de l’accord de Brexit pour assurer la libre circulation des échanges entre la Grande-Bretagne et l’Irlande du Nord. L’UE a proposé de réduire de moitié les contrôles douaniers et de 80 % les contrôles sanitaires sur les produits animaux et végétaux destinés aux supermarchés, mais M. Šefčovič a suggéré que David Frost, le ministre du Brexit, avait fait peu d’efforts pour s’engager dans ces propositions.

« J’ai trouvé cela décevant et, une fois de plus, j’exhorte le gouvernement britannique à s’engager sincèrement avec nous », a déclaré M. Šefčovič. « De ce point de vue, je considère la semaine prochaine comme importante. Nous devrions concentrer tous nos efforts pour parvenir à une solution le plus rapidement possible.

« Notre objectif devrait être d’établir la stabilité et la prévisibilité pour l’Irlande du Nord. Nous entendons beaucoup parler de l’article 16 en ce moment, mais il ne fait aucun doute que le déclenchement de l’article 16 pour demander la négociation du protocole aurait de graves conséquences.

« Graves pour l’Irlande du Nord, car cela conduirait à l’instabilité et à l’imprévisibilité, et graves aussi pour les relations UE-Royaume-Uni en général, car cela signifierait un rejet des efforts de l’UE pour trouver une solution consensuelle à la mise en œuvre du protocole. »

En vertu du protocole, l’Irlande du Nord reste en effet dans le marché unique des marchandises, tandis que les règles douanières de l’UE s’appliquent aux marchandises en provenance de Grande-Bretagne. Bruxelles a admis que la mise en œuvre de ces dispositions a créé des perturbations politiques en Irlande du Nord.

Lord Frost a toutefois répété vendredi que les remèdes proposés n’allaient pas assez loin. Le gouvernement britannique souhaite maintenir la libre circulation des échanges entre l’Irlande du Nord et le marché unique élargi, y compris la République, mais sans que la Cour de justice des Communautés européennes ne joue un rôle d’arbitre pour déterminer si le droit communautaire est respecté.

« Lord Frost a exposé l’évaluation par le Royaume-Uni des négociations sur le protocole », a déclaré un porte-parole du gouvernement britannique au sujet de la réunion avec Šefčovič. « Il a souligné que les progrès avaient été limités et que les propositions de l’UE ne permettaient pas actuellement de traiter efficacement les difficultés fondamentales liées au fonctionnement du protocole. »

L’article 16 du protocole permet à l’une ou l’autre des parties de prendre des « mesures de sauvegarde » unilatérales qui suspendraient des parties de l’accord convenu par Johnson avec Bruxelles si cela entraîne de « graves difficultés économiques, sociétales ou environnementales ».

Une telle mesure serait considérée comme incendiaire dans les capitales européennes, qui ont été exaspérées par le refus de Downing Street de mettre en œuvre un accord convenu en octobre 2019. Avant sa réunion à Bruxelles, M. Frost a néanmoins prévenu que le déclenchement de l’article 16 était « tout à fait sur la table », ajoutant que le temps était compté.

« Nous espérons faire quelques progrès, mais honnêtement, l’écart entre nous est encore assez important, mais voyons où nous pouvons arriver », a-t-il déclaré. « Nous n’allons pas déclencher l’article 16 aujourd’hui, mais l’article 16 est tout à fait sur la table et l’est depuis juillet.

« Le temps presse pour ces discussions si nous voulons progresser. »

M. Frost avait fixé à l’UE un délai de trois semaines après la publication à Bruxelles, le 12 octobre, d’un plan visant à réduire de manière drastique le niveau des contrôles sur les échanges commerciaux entre la Grande-Bretagne et l’Irlande du Nord.

On s’attend généralement à ce qu’une décision sur l’article 16 soit prise après les négociations climatiques de la Cop26 à Glasgow, qui doivent se terminer le 12 novembre.

M. Frost a déclaré : « Je ne vais pas donner de calendrier ou d’hypothèses. Il y a un écart important entre nous. Si ce fossé se réduit et que la Commission écoute ce que nous avons dit dans le document de commande et examine la situation en Irlande du Nord, alors peut-être que cela nous aidera à faire avancer les choses. »

Il a été question que le Royaume-Uni utilise l’article 16 pour mettre en œuvre sa vision de l’Irlande du Nord, telle que décrite dans un document de commandement de juillet. Cependant, le traité ne permet que des actions « strictement nécessaires » pour « remédier à la situation ». Il y a un débat en cours au sein du gouvernement sur ce que cela permet légalement.

Si le Royaume-Uni déclenche l’article 16, l’UE disposera d’une série d’options, dont la résiliation de l’accord de commerce et de coopération qui garantit l’absence de droits de douane.

Des sources européennes ont déclaré qu’il était peu probable que Bruxelles prenne une telle décision étant donné les autres options prévues par le traité pour répondre au Royaume-Uni, notamment des droits de douane ciblés sur les exportations britanniques.