C’est essentiel » : Microsoft peut-il concrétiser ses ambitions en matière de climat ?


Microsoft a pris des engagements audacieux en matière de climat, mais elle soutient toujours des groupes qui luttent contre la politique climatique.

Lorsque le rapport historique de l’ONU sur le climat a été publié en 2018, appelant à des changements urgents et sans précédent, les dirigeants de Microsoft ont été invités à « le mémoriser », a déclaré Elizabeth Willmott, qui dirige le programme carbone de l’entreprise. « Et c’est ce que nous avons fait. »

Le rapport avertit que le monde doit atteindre des émissions nettes nulles d’ici 2050 afin d’éviter un changement climatique catastrophique. Pour y parvenir, il faut non seulement réduire considérablement les émissions rejetées par les pays et les entreprises, mais aussi aspirer des milliards de tonnes de dioxyde de carbone dans l’atmosphère.

Ces conclusions ont directement inspiré la politique climatique de Microsoft, a déclaré M. Willmott. En janvier 2020, l’entreprise a annoncé qu’elle serait négative en carbone d’ici à 2030 et que, d’ici à 2050, elle aurait retiré de l’atmosphère tout le carbone qu’elle a émis depuis sa création en 1975. En prenant cet engagement, l’entreprise a rejoint un petit groupe d’entreprises, dont Ikea et la société de logiciels Intuit, qui se sont engagées à aller plus loin que le bilan net zéro.

Le cas de Microsoft

Microsoft est souvent classée comme une entreprise leader en matière d’action climatique. Ses politiques – qu’il s’agisse de faciliter la réparation de ses appareils ou de lancer des logiciels pour aider les entreprises à mesurer et à gérer leurs émissions de carbone – ont été saluées pour leur capacité à aller au-delà de ses propres activités et à prendre en compte l’empreinte de ses fournisseurs et de ses clients.

Pour Simon Fischweicher, responsable des entreprises et des chaînes d’approvisionnement pour l’organisation environnementale à but non lucratif CDP Amérique du Nord, « le fait d’être une grande marque connue et de s’engager, en parlant publiquement pendant des années de l’importance du changement climatique, est vraiment essentiel ».
Brad Smith, président de Microsoft, alors que l’entreprise annonce son plan de réduction des émissions de carbone sur le campus de Microsoft à Redmond, Washington, le 16 janvier 2020.
Le président de Microsoft, Brad Smith, lors de l’annonce de son plan de réduction des émissions de carbone sur le campus de Microsoft à Redmond, Washington, le 16 janvier 2020. Photo : Lindsey Wasson/Reuters

Cependant, Microsoft a également été critiqué pour des actions qui semblent contredire sa rhétorique audacieuse sur le climat, notamment l’adhésion à des associations commerciales qui font pression contre la législation climatique, des contrats avec des entreprises pétrolières et gazières et des dons à des politiciens qui font obstruction à la politique climatique.

Ces liens rendent l’entreprise « complice » des efforts déployés pour s’opposer à l’action climatique, a déclaré Bill Weihl, ancien responsable du développement durable chez Google et Facebook et fondateur du groupe de défense ClimateVoice.

Renforcer les objectifs

Microsoft opère en tant qu’entreprise neutre en carbone depuis près de dix ans, un exploit qu’elle a réalisé en achetant des compensations carbone ainsi qu’en se procurant de l’énergie renouvelable directement auprès de sociétés d’énergie propre et en installant des énergies renouvelables sur place, comme des panneaux solaires dans ses bureaux.

Depuis 2012, Microsoft a également mis en place une taxe carbone interne, actuellement fixée à 15 dollars la tonne métrique, faisant payer aux unités commerciales les émissions liées à leurs activités et à l’électricité, ainsi qu’aux voyages d’affaires en avion.

« L’argent est collecté et dépensé », a déclaré Willmott, dont l’équipe de gestion du carbone utilise l’argent pour financer des initiatives telles que l’achat d’énergie propre et les compensations de carbone. « Je dois me pincer régulièrement parce que c’est quelque chose dont nous avons rêvé et dont nous ne pensions pas qu’il allait réellement se produire. »

C’est un « mécanisme puissant », dit Fischweicher, pour pousser une entreprise à réfléchir plus profondément à l’impact de ses activités : « En payant une redevance, vous commencez à réfléchir à : « Qu’est-ce que je peux faire pour réduire cet impact et avoir plus d’argent dans mon budget ? »

Mais l’entreprise a reconnu qu’il fallait faire beaucoup plus pour lutter contre la crise climatique et le plan visant à devenir négatif en carbone était un grand pas en avant dans les ambitions.

Microsoft a fixé des étapes pour atteindre son objectif. D’ici à 2025, elle entend réduire les émissions de ses activités directes à un niveau « proche de zéro » en améliorant son efficacité énergétique et en utilisant 100 % d’énergies renouvelables. D’ici 2030, elle s’est engagée à réduire d’au moins 50 % ses émissions directes et celles de sa chaîne d’approvisionnement.

La chaîne d’approvisionnement de l’entreprise – plus de 58 000 fournisseurs fournissent tout, du mobilier de bureau aux métaux et plastiques utilisés dans ses produits – représente la majeure partie de ses émissions. L’année dernière, l’entreprise a instauré une obligation de déclaration des émissions de carbone pour les fournisseurs et a étendu la taxe carbone interne aux émissions de la chaîne d’approvisionnement.

Mais pour éliminer plus d’émissions qu’elle n’en produit, l’entreprise s’appuiera largement sur des projets d’élimination du carbone. Il s’agit notamment d’initiatives fondées sur la nature, comme le financement de projets de reforestation, mais l’entreprise fonde également ses espoirs sur la technologie. Microsoft investit un milliard de dollars pour soutenir les technologies émergentes qui permettent de réduire, de capturer et d’éliminer le carbone de l’air.

ans ce cadre, la société a investi et acheté l’élimination du carbone auprès de Climeworks, qui exploite la plus grande usine de capture directe de l’air au monde, en Islande, éliminant le CO2 de l’air et le piégeant dans la roche sous terre.
Usine de capture directe de l’air de Climeworks près de Reykjavik, en Islande.

En 2020, Microsoft a supprimé 1,3 million de tonnes métriques de carbone grâce à une série d’initiatives allant de programmes basés sur la nature à la technologie de capture du carbone.

Toutefois, ces projets se heurtent à des obstacles. Il est de plus en plus difficile de compter sur les forêts et les sols pour piéger des quantités infinies de carbone, compte tenu de l’aggravation des incendies de forêt, des parasites et des changements dans l’utilisation des terres. En outre, la technologie d’élimination du carbone est loin d’avoir atteint l’échelle nécessaire. Il existe 19 usines de captage direct de l’air (DAC) en activité dans le monde, qui capturent un peu plus de 100 000 tonnes de dioxyde de carbone chaque année. L’Agence internationale de l’énergie a estimé que pour atteindre l’objectif « zéro émission » d’ici à 2050, il faudrait que le monde augmente le captage direct de l’air pour capturer plus de 85 millions de tonnes par an d’ici à 2030 et environ 980 millions de tonnes par an d’ici à 2050.

C’est un défi que Microsoft s’efforce de relever. Le nombre et le type de projets actuellement disponibles sont « loin de répondre à nos besoins », a déclaré M. Willmott. D’ici 2030, l’entreprise estime qu’elle devra éliminer 5 à 6 millions de tonnes de carbone. Cela signifie que la technologie devra être considérablement développée pour répondre aux seules demandes de Microsoft, a-t-elle ajouté, « sans parler du fait qu’il y a un véritable pic dans la demande des entreprises ».

Selon Mme Willmot, il n’y a pas que le nombre de projets viables de capture du carbone qui fait défaut ; il y a aussi un problème de qualité. L’industrie ne fait pas pleinement la distinction entre les émissions évitées et celles qui sont effectivement retirées de l’atmosphère, a-t-elle ajouté. Des normes de qualité plus strictes contribueraient grandement à faire en sorte que « ce n’est pas tout à fait l’Ouest sauvage que nous connaissons aujourd’hui », a déclaré Mme Willmot.

« Microsoft ouvre de nouvelles discussions sur les émissions historiques sans avoir toutes les réponses », a déclaré Aoife Brophy, maître de conférences en innovation et entreprise à la Saïd Business School de l’université d’Oxford. « Les leaders en matière de climat doivent reconnaître la complexité du problème et être transparents sur le fait qu’il n’y a pas toujours de solutions claires. »

L’accent mis par Microsoft sur les émissions historiques pourrait également contribuer à susciter une conversation plus approfondie, selon elle, sur « la responsabilité du passé, et pourrait conduire à de bien meilleures façons de penser à des questions telles que la justice climatique qui n’ont pas encore été abordées de manière adéquate par les entreprises ».

Une influence plus large

Le mouvement moderne en faveur du développement durable exige des entreprises qu’elles considèrent également leur impact sur les clients, les pairs et la société dans son ensemble. Selon M. Fischweicher, ce changement de perspective « est un tournant décisif… car il s’agit également de modifier le modèle d’entreprise dans son ensemble ».

Pour les détracteurs de Microsoft, cela signifie que l’entreprise devrait reconsidérer sa collaboration avec les compagnies pétrolières. La semaine même où Microsoft a fait son annonce de neutralité carbone, elle a parrainé une conférence sur le pétrole en Arabie saoudite. Un rapport de Greenpeace datant de 2020 et portant sur le travail des entreprises technologiques avec l’industrie pétrolière et gazière – comme la fourniture de logiciels pour soutenir l’extraction de combustibles fossiles – a révélé que son contrat avec ExxonMobil « pourrait entraîner des émissions supérieures à 20 % de l’empreinte carbone annuelle de Microsoft ».

L’entreprise a également dépensé environ 200 000 dollars pendant le cycle électoral américain de 2020 pour soutenir des politiciens ayant des antécédents de déni du climat. En octobre dernier, Microsoft – ainsi que d’autres entreprises – a été critiquée par le groupe de surveillance Accountable.US pour son adhésion à des organisations commerciales ayant pour habitude de lutter contre la législation sur la crise climatique, notamment la Business Roundtable et la Chambre de commerce américaine. Plus récemment, ces groupes ont fait pression contre la législation sur le climat incluse dans le projet de loi de réconciliation de Joe Biden.

« Je suis vraiment convaincu que nous devons être en mesure de travailler avec tout le monde pour effectuer cette transition vers une économie à faible émission de carbone à l’avenir », a déclaré Willmott, en réponse à ces critiques. « Je pense vraiment qu’il est important de ne pas diaboliser un secteur particulier, ou des entités particulières, mais plutôt de travailler vraiment dur de l’intérieur pour façonner le voyage. »

Weihl, dont l’organisation ClimateVoice appelle Microsoft et d’autres à consacrer un cinquième de leurs dollars de lobbying à la politique climatique en 2021, reste sceptique. « Les entreprises font passer leur intérêt personnel étroit avant de s’attaquer réellement à la crise climatique à grande échelle », a-t-il déclaré. « Le silence et la réticence à se distancer publiquement [de ces groupes] n’est pas de la neutralité, c’est de la complicité. »

Qu’il s’agisse des clients et des affiliations de Microsoft ou du type de travail qu’il effectue, les experts s’accordent à dire que la taille et le poids politique de l’entreprise, ainsi que sa position au sein des groupes commerciaux, lui confèrent un immense pouvoir – et tout dépend de la façon dont l’entreprise choisit de l’utiliser.

« Les entreprises technologiques façonnent la façon dont nous nous engageons dans le monde, et les informations que nous voyons au quotidien », a déclaré Brophy. « Nous devons penser à l’impact au-delà de la mesure des émissions et envisager les façons dont la technologie peut être utilisée pour créer un changement dans différents systèmes. »

Les engagements de Microsoft en faveur du climat sont louables, a-t-elle ajouté, mais en fin de compte, le succès nécessitera une action collective. « Le plus grand défi est que les objectifs de Microsoft ne peuvent être atteints par Microsoft seul », a déclaré Brophy. « Mais c’est exactement ce que nous avons besoin de voir les entreprises de tous les secteurs faire davantage : se montrer et être audacieux, reconnaître qu’ils doivent être des leaders de systèmes. »

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