Les abeilles peuvent mettre des générations à se remettre d’une exposition aux insecticides

L’étude révèle une baisse de la reproduction et d’autres effets négatifs sur les performances de l’espèce.

Selon une étude, les abeilles peuvent mettre plusieurs générations à se remettre d’une exposition aux insecticides, ne serait-ce qu’une seule fois.

Bien que des études aient montré depuis longtemps les effets néfastes des pesticides sur la biodiversité de l’environnement, on sait peu de choses sur leur impact à long terme sur les insectes.

Cette nouvelle recherche montre que même une seule exposition aux insecticides au cours de la première année de vie d’une abeille affecte la production de sa progéniture, et comme les effets des pesticides sont cumulatifs, cela entraîne une diminution globale de la population d’abeilles.

Clara Stuligross, doctorante en écologie à l’université de Californie à Davis et auteur principal de cette étude, a déclaré : « En particulier dans les zones agricoles, les pesticides sont souvent utilisés plusieurs fois par an et plusieurs années de suite. Cette étude nous montre donc ce que cela peut signifier pour les populations d’abeilles. »

Pour montrer dans quelle mesure les dommages environnementaux des insecticides font le pont entre les générations, également appelé « effet de report », les scientifiques ont mené une expérience de deux ans sur le terrain. Ils ont analysé comment les abeilles bleues du verger, une espèce de pollinisateurs solitaires et sauvages de couleur bleue et non noire et jaune comme les abeilles domestiques, réagissaient à l’exposition aux pesticides.

Ils ont utilisé l’insecticide imidaclopride, connu pour sa toxicité aiguë pour les abeilles, et ont essayé toutes les combinaisons d’exposition – en exposant les abeilles au cours de leur première année, au cours de leur première et deuxième année, et seulement au cours de leur deuxième année. L’utilisation de ce type de pesticide, les néonicotinoïdes, est interdite dans l’UE, mais la production ne l’est pas, et de grandes quantités sont exportées chaque année.

Aux États-Unis, plus de 400 produits contenant de l’imidaclopride sont en vente, selon le National Pesticide Information Center de l’Oregon State University.

Stuligross a déclaré : « C’est un pesticide systémique présent dans tous les tissus végétaux et il affecte le système nerveux des abeilles. Il peut donc avoir de nombreux types d’effets différents sur le comportement et la physiologie des abeilles. »

Les abeilles exposées à l’imidaclopride lorsqu’elles étaient larves, puis plus jamais, ont eu 20% de progéniture en moins par rapport aux abeilles qui n’avaient jamais été en contact avec le produit chimique. Celles qui ont été exposées une seule fois au cours de leur année adulte ont eu 30 % de progéniture en moins par rapport à leurs homologues non exposées, et chez les abeilles exposées les deux années, les effets se sont accumulés, avec une diminution de 44 % de la progéniture.

« L’exposition aux pesticides réduit la reproduction des abeilles, et l’exposition aux stades de vie antérieurs ou à une génération précédente a un impact sur les performances de l’abeille adulte l’année suivante », a déclaré Stuligross.

Si l’on tient également compte de la probabilité et du taux de nidification des abeilles, ainsi que des ratios femelles/mâles, l’exposition globale au cours de deux années consécutives a réduit la croissance de la population de 71 %.

« Les effets sont cumulatifs. Il n’est pas nécessaire d’être un génie pour comprendre qu’il suffit d’un petit nombre d’années consécutives d’application de pesticides pour que les populations atteignent des niveaux dangereusement bas », a déclaré Lars Chittka, professeur d’écologie à l’université Queen Mary de Londres, qui n’a pas participé à l’étude.

« Cette nouvelle étude montre que même si l’application de pesticides était interdite pour la saison 2022, nous verrions toujours les effets négatifs des applications de 2021. Les larves qui arrivent à maturité aujourd’hui et se préparent à polliniser les cultures de l’année prochaine sont déjà affectées de manière irréversible. »

Plus nous comprendrons comment les pesticides s’accumulent dans l’environnement et affectent les abeilles sur plusieurs années, mieux nous pourrons aider à prédire quels seront les risques liés à leur application, selon Stuligross. Il est essentiel de réduire autant que possible l’exposition aux insecticides, d’incorporer ces effets rémanents dans la recherche et d’intégrer les risques pour les pollinisateurs dans les stratégies de lutte contre les ravageurs à l’avenir.