Les vastes réseaux de champignons souterrains du monde entier vont être cartographiés pour la première fois.

Le projet vise à protéger certains des milliers de kilomètres du « système circulatoire de la planète ».
De vastes réseaux de champignons souterrains – le « système circulatoire de la planète » – vont être cartographiés pour la première fois, dans le but de les protéger et d’améliorer leur capacité à absorber et à stocker le dioxyde de carbone.

Les champignons utilisent le carbone pour construire des réseaux dans le sol, qui se connectent aux racines des plantes et agissent comme des « autoroutes » de nutriments, échangeant le carbone des racines des plantes contre des nutriments. Par exemple, certains champignons sont connus pour fournir 80 % du phosphore à leurs plantes hôtes.

Un énorme réseau de champignons

Les réseaux fongiques souterrains peuvent s’étendre sur plusieurs kilomètres mais sont rarement remarqués, bien que l’on pense qu’il en existe des milliers de kilomètres dans le monde. Ces champignons sont essentiels à la biodiversité des sols et à leur fertilité, mais on en sait peu sur eux.

On pense que de nombreux foyers de champignons mycorhiziens sont menacés par l’expansion de l’agriculture, l’urbanisation, la pollution, la pénurie d’eau et les changements climatiques.

Le nouveau projet de la Société pour la protection des réseaux souterrains (SPUN) prévoit la collecte de 10 000 échantillons dans le monde entier, à partir de points chauds identifiés grâce à la technologie de l’intelligence artificielle.

La conservationniste Jane Goodall, qui conseille le projet, a déclaré : « Une compréhension des réseaux fongiques souterrains est essentielle à nos efforts pour protéger le sol, dont la vie dépend, avant qu’il ne soit trop tard. »

La Société pour la protection des réseaux souterrains est composée de scientifiques des Pays-Bas, du Canada, des États-Unis, de la France, de l’Allemagne et de l’université de Manchester au Royaume-Uni.

Les premières collectes auront lieu l’année prochaine en Patagonie, et se poursuivront pendant environ 18 mois, afin de créer des cartes des champignons mycorhiziens souterrains potentiels qui pourront être utilisées pour des recherches ultérieures. À l’aide de ces cartes, les scientifiques espèrent identifier les écosystèmes les plus menacés et s’associer à des organisations locales de protection de la nature pour tenter de créer des « corridors de conservation » pour les écosystèmes souterrains.

Il s’agirait du premier effort majeur pour cartographier un écosystème souterrain de cette manière. La science du climat s’est concentrée sur les écosystèmes de surface, et bien que nous sachions que les champignons sont essentiels à la structure et à la fertilité des sols, ainsi qu’au cycle global du carbone – il a été démontré que les écosystèmes dotés de réseaux de champignons mycorhiziens florissants stockent huit fois plus de carbone que les écosystèmes dépourvus de tels réseaux – une grande partie du rôle des champignons dans le cycle des nutriments du sol reste mystérieuse.

La parole d’experts

Mark Tercek, ancien PDG de Nature Conservancy, et membre de l’organe directeur de SPUN, a déclaré : « Les réseaux fongiques sont à la base de la vie sur Terre. Si les arbres sont les « poumons » de la planète, les réseaux fongiques en sont les « systèmes circulatoires ». Ces réseaux sont largement inexplorés. »

Les champignons mycorhiziens créent des composés organiques résistants qui structurent le sol et stockent le carbone dans leur nécromasse, c’est-à-dire les réseaux qui ne sont plus actifs, mais qui restent tissés dans le sol.

L’agriculture industrielle moderne ajoute de grandes quantités d’engrais chimiques qui interrompent la dynamique des échanges entre les plantes et les champignons, avertissent les scientifiques. Sans réseaux fongiques florissants, les cultures nécessitent davantage d’intrants chimiques et sont plus vulnérables à la sécheresse, à l’érosion des sols, aux parasites et aux agents pathogènes. Le labourage mécanique pratiqué dans l’agriculture moderne endommage également l’intégrité physique des réseaux fongiques.

Augmenter la production de champignons

Il est également de plus en plus évident que certaines combinaisons de champignons peuvent améliorer la productivité plus que d’autres, et il est donc essentiel de les préserver, selon les pédologues.

Dix points chauds ont été identifiés par les scientifiques concernés, notamment : La toundra canadienne ; le plateau mexicain ; les hautes altitudes d’Amérique du Sud ; le Maroc ; le Sahara occidental ; le désert du Néguev en Israël ; les steppes du Kazakhstan ; les prairies et les hautes plaines du Tibet ; et la taïga russe.

Jeremy Grantham, un financier milliardaire et bailleur de fonds de la recherche climatique qui finance le projet à hauteur de 3,5 millions de dollars (2,6 millions de livres), a déclaré : « Juste sous nos pieds se trouve un allié inestimable pour atténuer le changement climatique : de vastes réseaux fongiques cachés. Des milliards de tonnes de dioxyde de carbone passent chaque année des plantes aux réseaux fongiques. Pourtant, ces puits de carbone sont mal connus. En s’efforçant de cartographier et d’exploiter cette ressource menacée mais vitale pour la vie sur terre, SPUN ouvre un nouveau chapitre de la conservation mondiale. »