NASA : première sonde spatiale pour étudier les astéroïdes troyens de Jupiter

La NASA a lancé samedi une mission inédite pour étudier les astéroïdes troyens de Jupiter, deux grands groupes de roches spatiales qui, selon les scientifiques, sont des vestiges de la matière primordiale qui a formé les planètes extérieures du système solaire.

La sonde Lucy

La sonde spatiale, baptisée Lucy et placée dans une capsule de fret spéciale, a décollé comme prévu de la base aérienne de Cap Canaveral en Floride à 5 h 34 EDT (9 h 34 GMT), a indiqué la NASA. Elle a été transportée par une fusée Atlas V de United Launch Alliance (UAL), une coentreprise de Boeing Co (BA.N) et Lockheed Martin Corp (LMT.N).

La mission de Lucy est une expédition de 12 ans visant à étudier un nombre record d’astéroïdes. Elle sera la première à explorer les Troyens, des milliers d’objets rocheux orbitant autour du Soleil en deux essaims – l’un devant la trajectoire de la planète gazeuse géante Jupiter et l’autre derrière.

Les plus gros astéroïdes troyens connus, qui doivent leur nom aux guerriers de la mythologie grecque, mesureraient jusqu’à 225 kilomètres de diamètre.

Les scientifiques espèrent que le survol des sept Troyens par Lucy fournira de nouveaux indices sur la façon dont les planètes du système solaire se sont formées il y a environ 4,5 milliards d’années et sur ce qui a façonné leur configuration actuelle.

On pense que ces astéroïdes sont riches en composés de carbone et qu’ils pourraient même fournir de nouvelles informations sur l’origine des matériaux organiques et de la vie sur Terre, a déclaré la NASA.

« Les astéroïdes troyens sont des vestiges des premiers jours de notre système solaire, des fossiles de la formation des planètes », a déclaré Harold Levison, chercheur principal de la mission, du Southwest Research Institute de Boulder (Colorado), cité par la NASA.

But de la mission

Aucune autre mission scientifique n’a été conçue pour visiter autant d’objets différents orbitant indépendamment autour du soleil dans l’histoire de l’exploration spatiale, a déclaré la NASA.

Outre les Troyens, Lucy survolera un astéroïde de la principale ceinture d’astéroïdes du système solaire, appelé Donald-Johanson en l’honneur du principal découvreur de l’ancêtre humain fossilisé connu sous le nom de Lucy, qui a donné son nom à la mission de la NASA. Le fossile Lucy, mis au jour en Éthiopie en 1974, a été nommé d’après le tube des Beatles « Lucy in the Sky with Diamonds ».

Lucy, la sonde à astéroïdes, marquera l’histoire des vols spatiaux d’une autre manière. En suivant un itinéraire qui fait trois fois le tour de la Terre pour des assistances gravitationnelles, elle sera le premier engin spatial à revenir à proximité de la Terre depuis le système solaire externe, selon la NASA.

La sonde utilisera des propulseurs de fusée pour manœuvrer dans l’espace et deux panneaux solaires arrondis, chacun de la largeur d’un bus scolaire, pour recharger les batteries qui alimenteront les instruments contenus dans le corps central beaucoup plus petit de l’engin spatial.