Une province chinoise cible les journalistes et les étudiants dans un projet de système de surveillance

Le document d’appel d’offres détaille les plans pour un système capable de compiler des fichiers à l’aide de 3 000 caméras de reconnaissance faciale.

Les responsables de la sécurité de l’une des plus grandes provinces de Chine ont commandé un système de surveillance qu’ils disent vouloir utiliser pour traquer les journalistes et les étudiants étrangers parmi d’autres « personnes suspectes », selon des documents examinés par Reuters.

Un document d’appel d’offres publié le 29 juillet sur le site Internet des marchés publics du gouvernement provincial du Henan détaille les plans d’un système capable de compiler des dossiers individuels sur ces personnes d’intérêt venant au Henan, à l’aide de 3 000 caméras de reconnaissance faciale connectées à diverses bases de données nationales et régionales.
Un contrat de 5 millions de yuans (782 000 dollars) a été attribué le 17 septembre à la société technologique chinoise Neusoft, qui devait terminer la construction du système dans les deux mois suivant la signature du contrat, selon des documents distincts publiés sur le site Web des marchés publics du gouvernement du Henan. Reuters n’a pas été en mesure d’établir si le système est actuellement opérationnel.

Un système de surveillance

La société Neusoft, basée à Shenyang, n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

La Chine tente de construire ce que certains experts en sécurité décrivent comme l’un des réseaux technologiques de surveillance les plus sophistiqués au monde, avec des millions de caméras dans les lieux publics et une utilisation croissante de techniques telles que la surveillance par smartphone et la reconnaissance faciale.

La société de recherche sur la surveillance IPVM, basée aux États-Unis, qui a suivi de près l’expansion du réseau et a été la première à identifier le document du Henan, a déclaré que l’appel d’offres était unique en ce qu’il désignait les journalistes comme des cibles de surveillance et fournissait un plan aux autorités de sécurité publique pour les localiser rapidement et entraver leur travail.

Le gouvernement et la police de la province du Henan n’ont pas répondu aux demandes de commentaires. Le ministère de la sécurité publique et le ministère chinois des affaires étrangères n’ont pas non plus fait de commentaires.

Le document d’appel d’offres de près de 200 pages du département de la sécurité publique du Henan ne donne pas les raisons pour lesquelles il veut traquer les journalistes ou les étudiants étrangers. Une autre catégorie de personnes qu’il dit vouloir suivre est celle des « femmes originaires de pays voisins qui sont des résidents illégaux ».

L’accès public au document d’appel d’offres a été désactivé lundi.

Le document d’appel d’offres précise que les caméras doivent être capables de constituer un fichier relativement précis pour les personnes dont le visage est partiellement couvert par un masque ou des lunettes, et que les personnes ciblées doivent pouvoir être recherchées dans la base de données en téléchargeant simplement une photo ou en recherchant leurs attributs faciaux.

Le système sera géré par au moins 2 000 fonctionnaires et policiers, et précise que les journalistes seront répartis en trois catégories : rouge, jaune, verte, par ordre décroissant de risque, selon l’appel d’offres.

Différentes forces de police couvrant l’ensemble du Henan, dont les 99 millions d’habitants en font la troisième province chinoise par sa population, seront connectées à la plate-forme afin de pouvoir intervenir en cas d’alerte, explique l’appel d’offres.

Les alertes seront déclenchées si un journaliste se trouvant dans le Henan s’inscrit dans un hôtel, achète un billet ou franchit la frontière provinciale, selon l’appel d’offres.

« Les personnes suspectes doivent être suivies et contrôlées, des analyses de recherche dynamique et des évaluations des risques doivent être effectuées, et les journalistes doivent être traités en fonction de leur catégorie », indique l’appel d’offres.

La liberté de la presse

L’appel d’offres décrit également différents systèmes d’alerte précoce pour les autres groupes.

Selon les groupes de défense de la liberté de la presse, le parti communiste chinois au pouvoir a renforcé son contrôle sur les médias depuis l’arrivée au pouvoir du président Xi Jinping en 2012.

En février, le Club des correspondants étrangers de Chine (FCCC) a déclaré que la Chine avait utilisé des mesures de prévention contre le coronavirus, des mesures d’intimidation et des restrictions en matière de visas pour limiter les reportages étrangers en 2020, citant les réponses à une enquête annuelle auprès des correspondants et des entretiens avec des chefs de bureau.

Si la majeure partie du document du Henan fait référence aux journalistes, plusieurs segments précisent « journalistes étrangers ».

En octobre de l’année dernière, le gouvernement du Henan a publié sur sa plateforme de passation de marchés destinée aux fournisseurs potentiels un bref résumé du projet envisagé, dans lequel il indiquait que le système serait « centré sur les étrangers » et contribuerait à « protéger la souveraineté, la sécurité et les intérêts nationaux ».

Le contrat a fait l’objet d’un appel d’offres le 29 juillet, quelques jours après que des journalistes étrangers de la BBC, du LA Times, de l’Agence France-Presse et d’autres organisations ayant réalisé des reportages sur les inondations dévastatrices dans le Henan ont été visés par une campagne nationaliste sur la plateforme de médias sociaux Weibo, fortement censurée en Chine.

La FCCC a déclaré à l’époque qu’elle était « très préoccupée de constater le harcèlement en ligne et hors ligne des journalistes » couvrant les inondations. Elle a décrit comment, par exemple, un compte Weibo a demandé à ses 1,6 million d’abonnés de signaler l’endroit où se trouvait un journaliste étranger qui faisait un reportage sur les inondations.