Les experts préviennent que la Papouasie-Nouvelle-Guinée est un terrain propice à l’apparition de nouvelles variantes du Covid.

La Papouasie-Nouvelle-Guinée, où moins de 5 % de la population adulte est vaccinée, offre des possibilités de propagation et de mutation du virus, selon les épidémiologistes.

Les experts ont averti que la prochaine variante du Covid-19 à balayer le monde pourrait apparaître aux portes de l’Australie, en raison des taux de vaccination incroyablement bas en Papouasie-Nouvelle-Guinée.

La COVID-19 se rapproche de l’Australie

La Papouasie-Nouvelle-Guinée est le voisin le plus proche de l’Australie, et son point le plus proche se trouve à seulement 4 km du territoire australien, dans le détroit de Torres. À différents moments de la pandémie, on a craint que des voyageurs en provenance de PNG n’apportent le virus en Australie.

« Je crains que la PNG soit le prochain endroit où une nouvelle variante émerge », a déclaré Adrian Prouse, responsable des programmes humanitaires internationaux à la Croix-Rouge australienne.

« En PNG, moins de 5% [de la population adulte est vaccinée], en Indonésie, un peu moins d’un tiers. Deux pays qui se trouvent juste à notre porte et qui ont des difficultés importantes à faire parvenir les vaccins dans les bras. »

Stefanie Vaccher, une épidémiologiste de l’Institut Burnet basée en PNG depuis l’année dernière, s’est fait l’écho de cette préoccupation.

« Dans les populations qui ont un faible taux de couverture vaccinale, il y a plus d’opportunités pour le virus de se propager et de muter. En PNG, où moins de 4% de la population est vaccinée, il y a beaucoup d’opportunités pour le virus de muter et de se propager. »

M. Vaccher a déclaré que le gouvernement et le peuple australiens devraient se soucier de la propagation du Covid-19 en PNG, et pas seulement pour ce que cela pourrait signifier pour l’Australie.

« Je ne pense pas que le pays dans lequel une variante émerge doive être important pour que le monde s’en soucie. Les pays ont la responsabilité de penser globalement et la pandémie a révélé à quel point nous sommes interconnectés… C’est important non seulement parce qu’il s’agit d’un risque potentiel pour leurs populations, qui pourraient perdre des terrains durement acquis, ou des personnes qui ont lutté contre des lockdowns. Ce sont des gens qui souffrent dans n’importe quel pays et leur vie est tout aussi importante que celle des autres. »

La Papouasie-Nouvelle-Guinée a dû faire face à une épidémie dévastatrice de Covid-19 tout au long de l’année 2021.

Le bilan officiel des décès dus au virus est de 573, avec environ 35 000 cas, mais la véritable ampleur de l’épidémie est difficile à définir en raison des faibles taux de dépistage et de la stigmatisation de la maladie. Les rapports suggèrent que les gens demandent aux médecins de ne pas inscrire Covid-19 comme cause de décès sur les certificats de décès de leurs proches.

Le nouveau variant est présent en Papouasie-Nouvelle-Guinée

M. Vaccher a déclaré qu’une étude menée en PNG vers mars 2021 – avant la grande vague du virus – montrant que 24 % du personnel de santé de l’hôpital général de Port Moresby avait déjà des anticorps contre le Covid-19 montrait à quel point la transmission du Covid était répandue et non détectée.

Le Covid a également paralysé le système de santé de la Papouasie-Nouvelle-Guinée, déjà très sollicité et manquant de ressources.

« La Papouasie-Nouvelle-Guinée est actuellement confrontée à une recrudescence de l’épidémie de Delta », a déclaré M. Prouse. « Lorsque vous superposez une poussée de Delta à un système de santé vraiment fragile, à des taux de maladie élevés, à un faible taux d’accès à l’assainissement et à l’eau potable, vous constatez une augmentation des hospitalisations et des décès.

« Nous avons vu les principaux hôpitaux de PNG réduire leurs services médicaux. Ce qui est inquiétant, dans une perspective à plus long terme, c’est que nous commençons à voir une augmentation des problèmes liés au paludisme, à la tuberculose, à d’autres maladies, à une mauvaise santé maternelle et infantile. »

« Un autre fait dévastateur est que la mortalité maternelle a doublé au cours de l’année dernière », a déclaré Vaccher. « Covid jouerait un peu là-dessus – Covid affecte en effet les femmes enceintes. Mais c’est aussi dû au fait que les hôpitaux ont fermé, que les médecins et les infirmières sont en arrêt de travail avec le Covid, que les gens ont trop peur de venir à l’hôpital pour des rendez-vous. »

Vacciner la Papouasie-Nouvelle-Guinée

M. Prouse a déclaré que si l’approvisionnement en vaccins de la PNG a été adéquat, et il a félicité le gouvernement australien pour son « très bon travail dans l’acheminement des vaccins à nos voisins du Pacifique », les problèmes de la PNG concernent « l’accès aux vaccins », avec des problèmes de stockage frigorifique, de messages sanitaires et surtout d’hésitation à l’égard des vaccins.

Les deux experts ont déclaré que les messages de l’Australie concernant AstraZeneca au début de l’année n’ont pas aidé les habitants de la PNG à avoir confiance dans la sécurité du vaccin. Le gouvernement australien a fait don de dizaines de milliers de doses d’AstraZeneca à la PNG, alors qu’il recommandait aux Australiens de moins de 60 ans de ne pas se faire vacciner en raison du très faible risque de caillots sanguins.

« Les gens ne veulent tout simplement pas se faire vacciner pour une multitude de raisons : inquiétudes concernant le vaccin, inquiétudes concernant la sorcellerie, inquiétudes concernant la stigmatisation », a déclaré M. Prouse. « Ce sont des problèmes qui font courir à l’Australie le risque que la prochaine variante se trouve à notre porte.

« Il ne s’agit pas d’une situation où l’on distribue un pamphlet et l’on s’en va. Il faut gagner les cœurs et les esprits, il faut convaincre les gens que [le vaccin] n’est pas quelque chose à craindre et qu’il va réellement leur sauver la vie », a-t-il déclaré.