Les notes d’Einstein sur la théorie de la relativité atteignent un montant record de 11,6 millions d’euros aux enchères.

Le manuscrit écrit à la main par le physicien et un collègue en 1913-14 a atteint près de quatre fois son estimation.

Les notes manuscrites d’Albert Einstein sur la théorie de la relativité ont atteint la somme record de 11,6 millions d’euros (9,7 millions de livres sterling) lors d’une vente aux enchères organisée à Paris mardi.

Le manuscrit avait été estimé à environ un quart de la somme finale, qui est de loin la plus élevée jamais payée pour un document écrit par le scientifique de génie.

Il contient des travaux préparatoires à la théorie de la relativité générale, l’œuvre phare du physicien, qu’il a publiée en 1915.

Qualifiant les notes de « sans aucun doute le manuscrit d’Einstein le plus précieux jamais mis aux enchères », Christie’s – qui s’est occupé de la vente pour le compte de la maison de vente aux enchères Aguttes – avait estimé avant la vente qu’il atteindrait entre 2 et 3 millions d’euros.

Les précédents records pour les œuvres d’Einstein étaient de 2,8 millions de dollars pour la lettre dite « de Dieu » en 2018, et de 1,56 million de dollars en 2017 pour une lettre sur le secret du bonheur.

Le document de 54 pages a été écrit à la main en 1913 et 1914 à Zurich, en Suisse, par Einstein et son collègue et confident Michele Besso, un ingénieur suisse.

Christie’s a déclaré que c’est grâce à Besso que le manuscrit a été préservé pour la postérité. C’est « presque un miracle », car Einstein n’aurait probablement pas conservé ce qu’il considérait comme un simple document de travail.

Aujourd’hui, le document offre « un plongeon fascinant dans l’esprit du plus grand scientifique du XXe siècle », a déclaré Christie’s. Il traite de sa théorie de la relativité générale, fondée sur sa théorie de la relativité restreinte de 1905, résumée par l’équation E=mc2.

Einstein est mort en 1955 à l’âge de 76 ans, salué comme l’un des plus grands physiciens théoriques de tous les temps. Ses théories de la relativité ont révolutionné son domaine en introduisant de nouvelles façons de considérer le mouvement des objets dans l’espace et le temps.

En 1913, Besso et Einstein « s’attaquèrent à l’un des problèmes qui troublaient la communauté scientifique depuis des décennies : l’anomalie de l’orbite de la planète Mercure », a indiqué Christie’s.

Ce manuscrit initial contient « un certain nombre d’erreurs passées inaperçues », ajoute-t-il. Une fois qu’Einstein les a repérées, il a laissé tomber le papier, qui a été emporté par Besso.

« Les documents scientifiques d’Einstein de cette période, et avant 1919 en général, sont extrêmement rares », a déclaré Christie’s. « Étant l’un des deux seuls manuscrits de travail documentant la genèse de la théorie de la relativité générale que nous connaissons, c’est un témoin extraordinaire du travail d’Einstein. »

Einstein a également apporté des contributions majeures à la théorie de la mécanique quantique et a reçu le prix Nobel de physique en 1921. Il est devenu une icône de la culture populaire grâce à ses mots d’esprit secs, ses cheveux indisciplinés, sa moustache et ses sourcils touffus.