L’Afrique du Sud figure sur la liste rouge des pays à visiter en Angleterre en raison de la nouvelle variante du Covid.

Les vols en provenance de six pays seront interdits et les autorités réexaminent les mesures de voyage après que des scientifiques ont exprimé leur inquiétude au sujet de la variante.

Les vols en provenance d’Afrique du Sud seront interdits, et six pays seront placés sur la liste rouge des restrictions de voyage de l’Angleterre, après que des scientifiques ont tiré la sonnette d’alarme sur ce qui pourrait être la pire variante du Covid-19 identifiée à ce jour.

Des sources au ministère des Affaires étrangères ont déclaré que la variante B.1.1.529, dont on craint qu’elle soit plus transmissible et qu’elle puisse échapper à l’immunité, représentait « une menace potentiellement importante pour le programme de vaccination que nous devons protéger à tout prix ».

Des centaines de personnes qui sont récemment rentrées d’Afrique du Sud, où la variante a été détectée, et des pays voisins devraient être recherchées et se voir proposer des tests afin d’éviter que la nouvelle variante ne pénètre au Royaume-Uni.

Un nouveau variant de la COVID-19

La variante, qui a été identifiée mardi, a d’abord suscité l’inquiétude parce qu’elle comporte un « nombre extrêmement élevé » de mutations, ce qui signifie que la protéine de l’épi est différente de la version que les vaccins ont été conçus pour cibler. Les dernières données, présentées jeudi par des scientifiques sud-africains, ont révélé que la variante semble également être plus transmissible et qu’elle est déjà présente dans les provinces du pays.

Outre l’inscription de l’Afrique du Sud, de la Namibie, du Lesotho, du Botswana, de l’Eswatini et du Zimbabwe sur la liste rouge de l’Angleterre et l’interdiction des vols à partir de vendredi, les autorités examinent un certain nombre de mesures concernant les voyages, notamment la réintroduction limitée de l’utilisation des tests PCR pour les arrivées. Les voyageurs dont le test est positif seront vivement encouragés à passer un PCR afin que leurs résultats puissent être séquencés pour rechercher des variantes. Le gouvernement écossais a ensuite confirmé que tous les arrivants en provenance des six pays devront s’auto-isoler et subir deux tests PCR à partir de vendredi midi, tandis que toute personne arrivant après 4 heures du matin le samedi devra séjourner dans un hôtel de quarantaine géré. Il n’y a pas de vols directs en provenance de ces pays vers l’Écosse.

Israël a également annoncé qu’il interdisait à ses citoyens de se rendre en Afrique australe – ce qui couvre les six mêmes pays ainsi que le Mozambique – et qu’il interdisait l’entrée aux voyageurs étrangers en provenance de la région.
Aucun cas de la nouvelle variante n’a été détecté au Royaume-Uni.

En annonçant cette mesure, le ministre de la santé, Sajid Javid, a déclaré : « Nous avons toujours été clairs sur le fait que nous prendrons des mesures pour protéger les progrès que nous avons réalisés.

« Nos scientifiques sont profondément préoccupés par cette variante. Je suis préoccupé, bien sûr, c’est l’une des raisons pour lesquelles nous avons pris cette mesure. »

Il a déclaré que des travaux supplémentaires étaient nécessaires pour comprendre à quel point la variante est préoccupante, ajoutant : « D’après ce que nous savons, il y a un nombre important de mutations, peut-être le double du nombre de mutations que nous avons observé dans la variante Delta.

« Cela suggère qu’elle pourrait bien être plus transmissible et que les vaccins actuels pourraient bien être moins efficaces. »

Un décision médicale

Ewan Birney, directeur général adjoint du Laboratoire européen de biologie moléculaire et membre du Spi-M, qui conseille le gouvernement britannique, a déclaré qu’il y avait un risque d’aggravation de la pandémie.

Il a exhorté les pays à ne pas répéter l’erreur de ne pas agir rapidement. « Ce que nous avons appris des autres situations de ce type – certaines se sont avérées correctes et d’autres non – c’est que pendant que nous [enquêtons], il faut être raisonnablement paranoïaque », a-t-il déclaré.

La nouvelle variante a été identifiée après une vague de cas dans le Gauteng, une zone urbaine comprenant Pretoria et Johannesburg. Dans un premier temps, on a supposé que la concentration de cas, centrée sur une université, était due à une augmentation des activités sociales.

Cependant, cette semaine, la variante a été identifiée comme une cause potentielle de cette augmentation. Les premiers cas détectés de la variante ont été recueillis au Botswana le 11 novembre et un cas a également été trouvé à Hong Kong – un homme de 36 ans qui a été testé positif alors qu’il était en quarantaine après un voyage en Afrique du Sud.

Au cours des dernières 48 heures, les scientifiques sud-africains ont examiné les données des tests PCR effectués dans la région de Gauteng et ont découvert que la variante semblait être à l’origine de l’augmentation du nombre de cas, ayant augmenté pour représenter environ 90 % des cas en quelques semaines. Au niveau national, le nombre quotidien d’infections en Afrique du Sud a atteint 1 200 mercredi, contre 106 plus tôt dans le mois.

Lors d’une conférence de presse convoquée à la hâte jeudi, le virologue Tulio de Oliveira a déclaré : « Nous pouvons voir des signes très précoces que la prévalence de cette lignée a rapidement augmenté à Gauteng et qu’elle est peut-être déjà présente dans la plupart des provinces. »

Le professeur Anne von Gottberg, microbiologiste clinique et responsable des maladies respiratoires à l’Institut national des maladies transmissibles en Afrique du Sud, a déclaré qu’il y avait maintenant environ 100 cas confirmés par le séquençage complet des échantillons, contre seulement 10 signalés mercredi, et des signes de transmission communautaire.

Le professeur Richard Lessells, spécialiste des maladies infectieuses à l’université du KwaZulu-Natal à Durban, a déclaré que les jours et les semaines à venir seraient déterminants pour établir la gravité de la variante. « Au début d’une résurgence, nous sommes parfois amenés à penser qu’il s’agit d’une maladie plus bénigne, ce qui peut s’expliquer par le fait qu’elle se propage initialement dans des groupes d’âge plus jeunes, et nous devons donc voir, à mesure que la propagation se généralise, si nous observons des cas de maladie plus grave », a-t-il déclaré.

« Ce qui nous préoccupe, c’est que cette variante pourrait non seulement avoir une transmissibilité accrue, et donc se propager plus efficacement, mais aussi être capable de contourner certaines parties du système immunitaire et la protection que nous avons dans notre système immunitaire », a-t-il ajouté.

M. Birney et d’autres scientifiques britanniques ont demandé que de nouveaux contrôles soient mis en place immédiatement, affirmant qu’il serait préférable de revenir sur les mesures prises si la variante s’avérait moins préoccupante que prévu à l’issue d’une enquête plus approfondie.

Jusqu’à présent, l’Angleterre ne comptait plus aucun pays sur la liste rouge imposant une quarantaine aux voyageurs arrivant de l’étranger. Les personnes qui ne sont pas entièrement vaccinées doivent subir un test négatif avant de prendre l’avion et organiser deux tests PCR à leur arrivée. Celles qui sont totalement vaccinées doivent effectuer un test Covid dans les deux jours suivant leur atterrissage.

L’Organisation mondiale de la santé a déclaré qu’elle « suivait de près » la variante signalée et qu’elle devait convoquer une réunion technique vendredi pour déterminer si elle devait être désignée comme une variante « intéressante » ou « préoccupante ».

Un porte-parole du No 10 a déclaré : « Nous avons l’un des plus grands programmes de séquençage génomique ici au Royaume-Uni, qui nous permet de repérer et de suivre les variantes au fur et à mesure qu’elles apparaissent et, comme nous l’avons fait tout au long de la pandémie, nous continuerons à garder un œil sur cette variante particulière et à l’étudier. »

À la question de savoir si d’autres restrictions de voyage seraient nécessaires avant Noël en raison de la variante, le porte-parole a répondu : « Si nous estimons devoir prendre des mesures, nous le ferons, mais nous continuerons à surveiller cette variante et d’autres variantes de la même manière que nous l’avons fait tout au long de la pandémie. »